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O DNA como uma arma de defesa imunitária

Exemplar de Dictyostelium discoideum. Em vermelho se observam as células reativas. Crédito imagem: Thierry Soldati, UNIGE
Nosso sistema imunitário é composto principalmente por fagócito, encarregados de proteger o nosso corpo mediante o extermínio de bactérias. Para isso, utiliza dois mecanismos. O primeiro, a fagocitose, mate os corpos estranhos dentro da própria célula do fagócito. A célula envolve o invasor e o que extermina com o uso de substâncias reactivas de oxigénio (ozônio, peróxido de hidrogênio, água sanitária), gerados graças à enzima NOX2 . No entanto, quando o invasor é demasiado grande para atacá-lo a partir de dentro, as células usam um segundo mecanismo de defesa que consiste na expulsão de seu material genético, isto é, o seu DNA. Este se transforma em redes pegajosas e envenenadas chamados de “armadilhas extracelulares de neutrófilos” (NETs por suas siglas em inglês). Estas redes de DNA capturam as bactérias para fora da célula e as matam.
Estas duas estratégias já eram conhecidas pelos pesquisadores, mas apenas os seres humanos e outros animais superiores. Agora, médicos da Universidade de Genebra (UNIGE), na Suíça, descobriram que uma ameba, a Dictyostelium discoideum, um microorganismo unicelular que vive em solos de florestas, também recorre a esses dois mecanismos, e o tem feito há mais de mil milhões de anos. Dado que esta ameba possui um sistema de defesa inato semelhante à dos seres humanos e é geneticamente codificados, os cientistas podem realizar experiências com ela para poder lutar contra as doenças genéticas do sistema imune. O achado foi publicado na revista Nature Communications.
Em colaboração com pesquisadores do Baylor College of Medicine, em Huston (EUA), a equipe do professor Thierry Soldati, do Departamento de Bioquímica da Faculdade de Ciências de UNIGE analisou as estratégias do sistema de defesa da Dictyostelium discoideum. Estas bactérias predadores têm a qualidade de que, quando o alimento escasseia, se unem e formam um “animal” de mais de 100.000 células. Cerca de 80% delas se transformam em esporos podem sobreviver sem comida, até que o vento as arraste para os sites onde podem encontrar comida. Os 20% restantes se sacrificam para dar forma ao animal, semelhante a uma lesma. No entanto, há um pequeno restante 1% que mantém as suas funções fagocíticas. “Este último percentual é composto de células chamadas sentinelas – explica Thierry Soldati – e constituem o sistema imunológico primitivo da lesma já que desempenham o mesmo papel que as células imunes em animais. De fato, eles também usam a fagocitose e as Redes de DNA para exterminar as bactérias que poriam em perigo a sobrevivência de lesma. Assim, descobrimos que o que se acreditava ser uma invenção dos animais superiores é, na verdade, uma estratégia que já estava ativa nos organismos unicelulares, há bilhões de anos”.
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